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去年Boston Dynamics放出的人形机器人 Altas 视频效果非常不错,其展示出(当然未必是真正)的骇人能力引起了不小的轰动。但随后发生的事情似乎超出了 Boston Dynamics 的预料,有消息传出说 Google 打算要出售这家研发用途更适于军用的机器人的 AI 公司。近日Tech Insider 通过跟若干位 Boston Dynamics 的前员工交流披露了 Google 决定出售 Boston Dynamics 的原因。

愿景不符

Boston Dynamics 是 1992年 成立的,创始人是 MarcRaibert。这家公司的前身是后者在 1986年 成立的 MIT Leg Lab,这个实验室研究的是有足机器人。后来 Boston Dynamics 研发的大狗 Spot、猎豹 Cheetah 以及 Altas 人形机器人也无一不是有足的。

就像 Boston Dynamics 的愿景所言一样:我们的使命是开发地球上最先进的机器人,拥有卓越的移动性、敏捷性、灵巧性以及速度。

2013年,Google 以不明的金额收购了 BostonDynamics ,加上其他 8 家,这让搜索巨头收购的机器人公司数量达到了 9 家,这些公司被组合成了一个新的机器人部门,部门的名字叫做 Replicant。新部门的管理大权 Google 交给了 Android 之父 Andy Rubin。

对于收购过来的机器人公司 Google 打算怎么用 Rubin 一直守口如瓶。不过他在 2013年 曾告诉过纽约时报他并不预期在几年时间内会推进任何产品的研发工作。

几位前 Boston Dynamics 员工也有类似的感觉。其中一位前员工说 Rubin 打算让 Boston Dynamics 等机器人公司继续各自的研究计划。刚开始的时候那些公司都可以按照各自的技术设想来制造机器人。其想法是看看这些机器人公司能想出什么样的创意,然后从中汲取灵感,形成 Google 最终的机器人愿景。

但是 2014年10月,Google 组建 Replicant 还不到 1年 的时候,Rubin 就离开了公司。从此麻烦开始不断发酵。

干家务的机器人

Rubin 刚离开的那一阵,Replicant 出现了短暂的权力真空,没有人领导这个内部差异很大的机器人部门。

当时 Replicant 的联合创始人 James Kuffner(今年1月 已离开 Google)和充当顾问的 Jonathan Rosenberg 还在。但在研究深度和机器人背景方面没人能比得上 Rubin。

此外,许多人愿意留住这里完全是因为 Rubin 的愿景,后者的离开令这些人感到失望。

2015年 的时候才 Google 试图控制这个机器人部门,开始想了解收购过来的那些机器人都在做些什么以及如何转化为消费者产品。Boston Dynamics 的一位前员工说这是他们第一次看见 Google 想要整合原来那些机器人部门并且引导他们做商用产品的努力。

但是当时还不清楚 Google 究竟想要什么样的消费者产品。一位前员工说 Google 希望做一个易用的机器人来干一些基础的家务活。想法之一是给机器人安上轮子让它在家里到处乱逛。与有足机器人相比,这种做法会显得更为消费者友好。

而脱胎于 MIT MIT Leg Lab 的 Boston Dynamics 显然在理念上就与这种想法相背了。

另一位前员工则透露说 Google 想要一个可以在家中或者办公室帮忙的机器人。正出于这个原因,在动力方面 Boston Dynamics 被要求从液压改成了电子,因为电池驱动的机器人行动上要比室外马达驱动的机器人安静很多,哪怕前者驱动的是液压泵。

关系日渐紧张

但据一位前员工吐露,Boston Dynamics 开始抵触做消费者产品的努力。Boston Dynamics 这边给他的感觉是开始竖起高墙,继续按照自己的设想去做研究而不是跟随 Google 的方向,因为毕竟波士顿离山景城还有很长一段距离,山高皇帝远嘛。也就是从这个时候起,Boston Dynamics 和 Google 的隔阂开始产生。

彭博社掌握到去年11月11号的一场会议的会议记录聚焦了这种内部矛盾:

Rosenberg 说:像我们这种规模的初创企业无法把 30%多的资源投入到需要 10年 才能做出来的东西,他还说创造足以与开支相抵的收入需要一定的时间窗口,而这个窗口需要几年的时间。

Raibert 则争辩说最终做出消费者产品的最好办法是让 BostonDynamics 继续此前一直在开展的那种类型的工作。

正是出于这一原因导致 Altas 的视频让 Google 很不爽。就像彭博社拿到的那份 Google 内部文档所言,这引发了应该把 Boston Dynamics 往哪里放的问题。

下家:丰田?

多个消息来源都提到了 Google 正在与丰田的研究机构 Toyota Research Institute 谈判出售 Boston Dynamics 的事宜,但是价格尚未披露。

从人事上来说,这则消息是合理的。Toyota Research Institute 的 CEO Gill Pratt 跟 BostonDynamics 的创始人兼 CEO Marc Raibert 曾经是 MIT Leg Lab 的同事。1986年 后者创立了 MIT Leg Lab 实验室,1992年Raibert 离开 MIT 创立 Boston Dynamics 时接手 Leg Lab 的正是 Pratt。

而前面提到 Google 机器人部门的联合创始人 James Kuffner 今年1月 已经离开了 Google,他的下家是哪里呢?正是 Toyota Research Institute。此外,Boston Dynamics 的运营经理 JosephBondaryk、Google 机器人部门的资深机器人学家 Philipp Michel 以及资深系统和硬件工程师 Adam Geboff 现在也跳槽到了 Toyota Research Institute。

而且 Toyota Research Institute 还和 MIT 建立合作关系,丰田还计划在 5年 内投入 10 亿美元用于人工智能与机器人技术的研发。这千丝万缕的人士关系加上雄厚财力支持无疑使得 Toyota Research Institute 成为 Boston Dynamics 的理想下家。结果会如何呢?我们拭目以待。

(本文素材取自于36Kr)

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